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¿Qué son los grupos sanguíneos?

"itrace for blood"
medimoon.com
Una forma de diferenciar los distintos tipos de sangre en los seres humanos son los grupos sanguíneos

Casi todos sabemos si pertenecemos al grupo A, B, O o AB; aunque pocos saben qué significa esto


Un poco de historia

Las primeras transfusiones sanguíneas se llevaron a cabo a mediados del siglo XVII. Pero se comprobó que, si bien en ocasiones resultaban un éxito, frecuentemente originaban graves trastornos e incluso la muerte del receptor.
Al no encontrarse una razón lógica para estos fracasos, se atribuyeron a todo tipo de causas, desde factores de compatibilidad totalmente desconocidos hasta elementos de carácter mágico, llegándose a considerar incluso en algunas culturas que si un individuo donaba sangre a un familiar cercano y éste fallecía, era debido a que el donante era una persona impura o tal vez estuviera embrujada.

Al superar la tasa de muertes a la de éxitos, esta práctica se abandonó casi por completo

Karl Landsteiner
(commons.wikimedia.org)
Este misterio no se resolvió hasta principios del siglo XX (1901), cuando el científico austriaco CARL LANDSTEINER descubrió el motivo por el cual unas transfusiones eran seguras, mientras que en la mayoría de las ocasiones provocaban graves trastornos.

Landsteiner descubrió en un principio 3 tipos de sangre en los seres humanos, a los que llamó A, B y C (que pronto denominaría 0). Más tarde, identificó un nuevo tipo, el AB y des este modo quedaron establecidos los denominados "grupos sanguíneos".
* Más detalles sobre las investigaciones de Landsteiner, en el artículo dedicado a este científico en mi blog "La ciencia y sus doctores".

Sin embargo, como el propio Landsteiner y otros investigadores descubrieron años después, existen otros tipos sanguíneos, aunque los más importantes son estos, pues eran los responsables de los graves trastornos que aparecían en muchas transfusiones.
Hoy día, se habla de "sistema ABO de grupos sanguíneos".


¿En qué se diferencian estos tipos de sangre?

Landsteiner comprobó que al mezclar muestras de sangre de personas diferentes, a veces ocurría una reacción inmediata de "aglutinación", de manera que los glóbulos rojos se agrupaban formando masas compactas, que parecían coágulos.

Esto es debido a la presencia de ciertas proteínas en la membrana de los glóbulos rojos, que se comportan como antígenos (sustancias que si se introducen en otro organismo pueden provocar una reacción defensiva en éste, por reconocerlas como extrañas).

Los glóbulos rojos de una persona de grupo A presentan "antígeno A", los de grupo B tienen el "antígeno B".
Los de un individuo de grupo 0 no tienen ninguno de los dos antígenos (de ahí su nombre) y los del grupo AB poseen ambos antígenos, A y B.
Al mismo tiempo, el sistema inmunitario de cada persona produce anticuerpos (proteínas específicas, fabricadas por cierto tipo de glóbulos blancos, para neutralizar un antígeno determinado) contra aquellos antígenos que no posee.


Por tanto, si transfundimos sangre de grupo A a una persona de grupo B, ésta producirá anticuerpos "anti-A", que se unirán a esos glóbulos rojos "extraños", aglutinándolos y originando coágulos que pueden causar graves daños. Igual ocurrirá a la inversa, en cuyo caso se formarán anticuerpos "anti-B".

Sin embargo, la transfusión entre personas del mismo grupo no provoca reacción, ya que el receptor no identifica como extraño el antígeno, ya que también él lo tiene en sus glóbulos rojos.


El cuadro de compatibilidades del sistema ABO

Como acabamos de decir, los grupos A y B son incompatibles entre sí, es decir, no se pueden mezclar sus sangres pues se produciría aglutinación.

Una persona de grupo 0 no podrá recibir sangre de grupo A ni tampoco del B (ni, lógicamente, del AB), pues al no tener ninguno de los antígenos, reaccionará contra cualquiera de ellos.
Pero podrá donar sangre a cualquiera, pues al no tener antígeno nunca causará reacción. Por eso a este grupo se le llama "donante universal".

Por último, los individuos de grupo AB, al tener ambos antígenos, no producen anticuerpos contra ninguno de ellos. Por tanto, este grupo puede recibir sangre de cualquier otro (incluyendo el 0, que al no tener antígeno alguno, no provoca reacción en ningún otro grupo). Por esta razón, a este grupo se le llama "receptor universal".
Sin embargo, una persona de grupo AB no podrá donar sangre más que a otra del mismo grupo, ya que provocará reacción tanto en el A (que no tiene antígenos B) como en el B (que no tiene antígenos A) y en el 0 (que no tiene ninguno de los dos antígenos).

Resumiendo:

  • Personas de grupo A pueden donar sangre a otras del A y también del AB. Pueden recibir del A y del 0.
  • Las del grupo B pueden donar al B y al AB, pudiendo recibir sangre del B y del 0.
  • Las de grupo AB pueden recibir sangre de cualquier otro (A, B, AB y 0), pero sólo pueden donar a personas de su mismo grupo.
  • Las del grupo 0 no pueden recibir sangre más que de otras de grupo 0, mientras que pueden donarla a las de cualquier grupo. 


El sistema Rh

Bastantes años más tarde, el mismo Landsteiner descubrió otro antígeno que aparecía en los glóbulos rojos de algunos ejemplares de una especie de simio, el "macaco Rhesus" (Macaca mulatta) y que también daba lugar a aglutinación cuando se mezclaban sangres de individuos que lo poseían con la de otros que no.
Lo llamó "factor Rh" (por las iniciales del tipo de macaco) y al comprobar que también existía en humanos, describió el "sistema de grupos sanguíneos Rh", más sencillo que el AB0 e independiente del mismo.
Según este sistema, las personas podemos tener ese antígeno (factor Rh o antígeno D) o no, de manera que las que lo poseen se dice que son de grupo Rh+ y las que no, Rh-.

Así, si una persona de grupo Rh- recibe sangre de otra Rh+, reaccionará contra ella produciendo "anticuerpo anti-Rh", aunque en estos casos la aglutinación no es tan fuerte como en el sistema AB0. Sin embargo, pueda dar lugar a trastornos, por lo que se evita que esto ocurra.

De este modo, la tabla de compatibilidades para transfusiones descrita antes, debe ampliarse incluyendo los dos sistemas, de manera que quedará como se observa en la siguiente imagen (tomada de la web de Cruz Roja Española, Centro de Transfusión).


En esta tabla, los posibles grupos del donante son los que están en vertical y los del receptor en horizontal.
Obsérvese que se amplían los conceptos de "donante universal", que considerando los dos sistemas será el grupo 0-, y el de "receptor universal", que es el grupo AB+.


Otras cuestiones para tratar en posteriores artículos:


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